¿ES LA ANTÁRTIDA EL LUGAR MÁS FRÍO DEL MUNDO?

La Antártida es el continente más frío del mundo, manteniendo el récord de la temperatura más baja jamás registrada en la superficie de la Tierra, -89,2 grados centígrados. Las áreas de más bajas temperaturas son las que están alrededor de las costas y en la región más septentrional del continente, la Península Antártica, donde las temperaturas a veces pueden subir a un poco por encima de cero en verano y en general promedian alrededor de -10 a -30 grados Celsius en invierno. En las partes más altas del interior del continente las temperaturas en verano rara vez superan los 20 grados centígrados y con frecuencia caen por debajo de -60 grados en invierno.

Debido a la posición de la Antártida en el Polo Sur, durante el largo invierno antártico los días permanecen en una prolongada penumbra, mientras que a mediados de verano en algunas partes del continente hay luz solar casi las 24 horas del día.

BIODIVERSIDAD

Plantas. El continente antártico tiene una flora relativamente pobre y las especies que se desarrollan allí tienen que sobrevivir en condiciones extremas en las pocas piezas libres de hielo de la tierra. No hay árboles o arbustos y existen sólo dos especies de plantas con flores, el pasto antártico (Deschampsiaantarctica) y el clavel antártico (Colobanthusquitensis), que crece en la Península Antártica y algunas islas antárticas.

La mayor parte de la vida de las plantas terrestres de la Antártida se compone de grupos de plantas inferiores tales como musgos, hepáticas y líquenes. Los líquenes y algunos musgos se encuentran cada vez más, incluso en superficies barridas por el viento, superficie de rocas secas y están bien adaptados para sobrevivir enel rudo clima. Un número de especies de hongos también se encuentran en la Antártida.
Aunque pobre en plantas superiores, hay algas unicelulares que crecen tanto en la tierra como en el mar y contribuyen al “fitoplancton: una parte importante de la cadena alimenticia marina. Las algas se pueden encontrarse incluso creciendo en el hielo y la nieve, a menudo son de color rojo, verde o naranja.

Mamíferos. No hay mamíferos terrestres nativos en la Antártida pero los océanos circundantes son el hogar de una gran diversidad de mamíferos marinos. De las seis especies de focas antárticas, el leopardo marino (Hydrurgaleptonyx), la Foca de Ross (Ommatophocarossii), la Foca de Weddell (Leptonychotesweddellii) y la Foca cangrejera (Lobodoncarcinophaga) son expertas en vivir en un hábitat de hielo, donde se reproducen en la primavera. La foca de Weddell se reproduce más al sur que cualquier otro mamífero. Otras especies como el lobo marino antártico (Arctocephalusgazella) y el elefante marino del sur (Mirounga leonina) se encuentran más al norte. Todas las especies de focas antárticas están bien adaptadas al frío, tienen gruesas capas de grasa y piel aislante.

Aves. Tal vez algunas de las más emblemáticas de las especies antárticas son los pingüinos. Todas las especies de pingüinos están restringidas al hemisferio sur, pero sólo dos, el pingüino emperador (Aptenodytesforsteri) y el pingüino Adelia (Pygoscelisadeliae) se considera que son verdaderamente de la Antártida y se reproducen en el continente antártico. Otras dos especies, el pingüino barbijo (Pygoscelisantarcticus) y el pingüino papúa (Pygoscelispapua) se encuentran en las partes más templadas de la Península Antártida y en las islas alrededor de esta, mientras que otras especies de pingüinos como el pingüino rey (Aptenodytespatagonicus) y el pingüino Macaroni (Eudypteschrysolophus) se encuentran más al norte en las islas subantárticas. Además de estar bien adaptados a la natación y el buceo, los pingüinos tienen una serie de adaptaciones al frío, tienen una gruesa capa de grasa debajo de la piel y varias capas de plumas impermeables.

Reptiles y anfibios. No hay reptiles ni anfibios en la Antártida.

Peces e invertebrados. Hay alrededor de 200 especies de peces en la región antártica, la mayoría de los cuales son de crecimiento lento y tienen adaptaciones únicas al frío. La mayoría de los peces antárticos provienen de la familia de los Nototheniidae, comúnmente conocidos como bacalaos antárticos que incluyen especies tales como Notothenianudifrons y coriicepsNotothenia. Muchas de estas especies poseen sustancias “anticongelantes” en la sangre.

La Antártida es un continente extremo, único e importante para la comprensión de muchos de los sistemas más importantes del planeta y de nuestro impacto sobre ellos. Sus capas de hielo mantienen registros del clima pasado de la Tierra y ayudan a la comprensión de los cambios climáticos actuales. Muchas de las especies de la región también son indicadores sensibles del cambio global que proporcionan una alerta temprana de los impactos potenciales de las amenazas como el cambio climático. La comprensión de estos cambios será clave para asegurar que la biodiversidad única de la Antártida se conserve y que las medidas puedan tomarse para combatir el cambio ambiental global.

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